Partir à la découvrir du Loch Ness et de son monstre

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Le lieu de rendez-vous est à 7h30 devant l’Old Fishmarket Close dans High Street sur le Royal Mile, à quelques pas de la St Giles Cathedral. Nous commençons tôt car il y a plusieurs kilomètres à faire – environ 500 – et les routes du nord de l’Ecosse ne sont pas très rapides à parcourir. C’est une bonne chose pour que vous puissiez mieux admirer le paysage à l’extérieur de la fenêtre.

En passant par Edimbourg, notre guide Cristina – vraiment super préparée! – commence à nous raconter une partie de l’histoire de la ville en nous promettant que les heures de voyage auxquelles nous serons confrontés seront récompensées par la merveille des Highlands, le cœur de l’Ecosse. Et moi, ayant eu la chance d’y être déjà allé, je sais que c’est absolument vrai.

Nous quittons Edimbourg depuis l’un des trois ponts qui relient la ville à la région du Fife. Ces trois bâtiments sont des œuvres d’art architecturales et ce n’est pas un hasard si le Quatrième pont – exclusivement un pont ferroviaire – a été inscrit sur la liste UNESCO des sites du patrimoine mondial. Une autre curiosité est que chacun d’eux a été construit dans un siècle différent : 19ème, 20ème et 21ème. A cet égard, le Queensferry Crossing – conçu par Calatrava – a été inauguré en 2017.

Châteaux et palais historiques dans les Basses Terres

Nous sommes maintenant dans les Lowlands, la région autour d’Edimbourg qui mène au nord vers les Highlands les plus célèbres. Pendant le voyage nous pouvons voir de la fenêtre les ruines du Linlithgow Palace, du Stirling Castle, du Wallace Monument et quelques kilomètres plus loin du Doune Castle, particulièrement connu depuis que les séries TV Throne of Swords et Outlander.

Callander et le Loch Lomond et le parc national de Trossachs.

Le premier arrêt de notre visite est au village de Callander, aux portes du Loch Lomond National Park et de Trossachs. En plus d’avoir un premier aperçu de la nature presque intacte qui accompagnera plus tard le voyage, vous pourrez observer de près les vaches typiques écossaises, les Hamish.

Près de la réserve se trouve un petit centre commercial avec des souvenirs, un café-restaurant et des toilettes.

Glencoe et le Grand Glen

Nous nous remettons en route prêts à traverser des landes, des vallées désertes et des lacs sans fin. Faisons une courte halte au belvédère surplombant le Loch Tulla où il y a aussi un monument à la mémoire de tous les alpinistes qui sont morts dans les montagnes écossaises.

Il faut dire qu’en Ecosse, bien qu’il n’y ait pas de montagnes aussi hautes (surtout pour nous habitués aux Alpes!), il n’est pas facile de les escalader car sous ces latitudes, le temps change très vite et si vous n’êtes pas bien préparé, vous risquez sérieusement de connaître une mauvaise fin.

Nous continuons jusqu’à voir à l’horizon les « trois sœurs », c’est-à-dire les trois sommets de Glencoe, un must si vous êtes dans cette région. J’ai pu les admirer avec le soleil, avec la pluie et donc avec le brouillard et à mon avis ce dernier est celui qui rend le paysage encore plus fascinant.

La vallée est tristement célèbre parce que le 13 février 1692, l’un des événements les plus terribles de l’histoire des clans écossais s’y est produit, à savoir le massacre de MacDonald par les Campbell. Le clan local avait été reconnu coupable de ne pas s’être soumis à la volonté du nouveau roi Guillaume III d’Angleterre et, après avoir offert l’hospitalité traditionnelle, ses membres furent exterminés par trahison. L’épisode a laissé une trace indélébile au point qu’aujourd’hui encore, dans certains pubs de la région, des signes d’écriture apparaissent.

« Les voleurs et Campbell ne sont pas autorisés à entrer. »

Glencoe, bien que simple, donne une émotion unique qui reste imprimée dans le cœur : il y a quelque chose de magique et d’hypnotique à observer ces lieux où la nature règne presque sans conteste. C’est peut-être aussi pour cette raison que cet endroit a été utilisé pour tourner des scènes de Bravehart, Harry Potter et les reliques de la mort – Partie 1 et Skyfall. La région est riche en sentiers qui, avec une promenade agréable vous permettent d’admirer des coins de paysage d’une rare beauté, où l’homme n’a pas affecté l’écosystème naturel et il semble donc presque être suspendu dans le temps.

La route serpente maintenant le long du Great Glen, une faille géologique qui, au cours des millénaires, a façonné le territoire des Highlands écossais créant un environnement unique.

Fort Augustus, croisière vers le Loch Ness et le canal calédonien

A l’heure du déjeuner, nous passons Fort William et arrivons finalement à Fort Augustus, une ville qui doit son nom au fort dédié à William Augustus de Hanovre. C’est lui, mieux connu sous le nom de duc de Cumberland, qui a vaincu Bonnie Prince Charlie dans la bataille de Culloden le 16 avril 1746. Juste après cet affrontement, on lui a donné le surnom de « boucher » pour les répressions brutales contre les Jacobites.

La ville vit surtout du tourisme car elle surplombe les rives du Loch Ness d’où partent une série de croisières avec lesquelles, qui sait, on peut essayer de repérer le légendaire monstre Nessie. À ce moment-là, notre groupe était divisé entre la randonnée pédestre et les pique-niques dans le village. J’ai opté pour la seconde car j’avais déjà fait une autre croisière en 2013.

J’ai préféré profiter de la journée enfin ensoleillée pour marcher le long du Canal Calédonien. Ce chenal relie la côte est à la côte ouest et se jette dans l’océan Atlantique et la mer du Nord. Le canal a été conçu et construit dans la première moitié du XIXe siècle afin de fournir du travail aux habitants de la région et d’empêcher ainsi un nouveau dépeuplement des Highlands. D’une longueur de 100 km, il « exploite » largement les nombreux lacs qui se succèdent et n’a donc nécessité qu’un tiers de l’intervention humaine.

Le Commando Memorial et le Ben Nevis

Après la pause déjeuner, nous retournons sur le chemin du retour avec un arrêt au Commando Memorial dédié aux soldats écossais qui sont tombés pendant la Seconde Guerre mondiale. Le choix de l’emplacement n’est pas aléatoire, ici se trouvait en fait le « quartier » utilisé par le département militaire spécial pour la formation. A quelques mètres du monument se trouve un petit cimetière où reposent les cendres de ceux, souvent jeunes, qui ont perdu la vie dans les conflits les plus récents.

Les statues des soldats font face au Ben Nevis, la plus haute montagne du Royaume-Uni (1 344 m), dont le sommet, selon les Écossais, est pratiquement impossible à admirer à cause du brouillard et des nuages toujours présents. Et je peux le confirmer parce que je n’ai jamais pu le voir pendant tous les étés que j’ai passés en Écosse. Ici règne une atmosphère de silence et de recueillement et même le soleil semble s’adapter laissant place aux nuages.

« Retour à Pitlochry et arrivée à Edimbourg.

Sur le site il est écrit que vous visiterez Dunkeld mais je découvre que vous irez effectivement à Pitlochry. Je me réjouis de ce changement de plan car, après avoir séjourné en juin dans la célèbre station de vacances victorienne du Perthshire, je suis plus qu’heureux d’y retourner.

Le temps disponible est suffisant pour faire comprendre à ma mère pourquoi j’aimais cette ville et nous espérons tous les deux pouvoir la (re)voir plus calmement.

La tournée s’arrête là et il est temps de faire demi-tour vers Edimbourg, d’un autre côté, il y a encore beaucoup de chemin à parcourir.

Ayant déjà fait cette route en 2013, je savais ce que je verrais, mais je ne cache pas que la traversée de Glencoe et des Highlands m’a excité pour la première fois. Ma mère aussi était satisfaite et enchantée par le charme de ces vallées, non contaminées et balayées par le vent pour toujours. Les « Hautes Terres » sont vraiment le royaume de la nature et se perdre dans ses ruelles étroites en admirant les lochs qui les longent est un must et je le suggère à tous.

Quant à Loch Ness, mon opinion n’a pas changé. C’est un lac immense, à sa manière aussi très beau et je pense qu’il devrait être vu au moins une fois dans une vie. Ayant parcouru un peu l’Ecosse, je dois dire qu’il y a d’autres lacs qui sont plus évocateurs et moins « touristiques ».

Enfin, notre guide Cristina mérite une mention spéciale. Agréable, professionnel et surtout très bien préparé. Il nous a raconté avec passion la vie, l’histoire et les miracles de l’Ecosse, ses personnages les plus illustres et les lieux visités… pratiquement une sorte d’encyclopédie vivante!

Informations pratiques sur le Loch Ness Tour au départ d’Edimbourg en anglais

Je voudrais conclure l’article en vous donnant une série d’indications basées sur mon expérience, en espérant qu’elles vous seront utiles.

Heures de départ et d’arrivée

La visite commence à 7h45 mais, pour éviter tout retard, vous devez vous rendre au point de rencontre – à l’Old Fishmarket Close dans High Street à Royal Mile – à 7h30. Le bureau de Scotland Tour, en collaboration avec la société satellite espagnole Viajes por Escocia, est situé à proximité, mais vous trouverez toujours le personnel en charge sur la route.

L’arrivée est prévue vers 20h00 et vous êtes déchargés au même endroit le matin. Cependant, pendant le Fringe Festival en août le soir, la route est fermée à la circulation et vous descendez donc à quelques centaines de mètres de là.

Durée des arrêts

Chaque étape dure le temps qu’il faut pour la visite et les photos. Bien sûr, à Glencoe, on veut s’arrêter toute la journée, mais on ne peut pas faire de miracles. Afin de faciliter les déplacements et d’éviter les retards qui pourraient perturber la journée, la ponctualité est toujours la bienvenue.

De plus, les arrêts ont été programmés pour répondre aux besoins physiologiques. De ce point de vue, dans cette tournée et dans toutes les autres, il n’y a jamais eu de problèmes.

Ceintures de sécurité

Oui, comme en France, même en Ecosse il est obligatoire de porter une ceinture. Si quelqu’un ne le fait pas, le conducteur reçoit une amende. Contrairement à l’France, en Écosse, les gens rusés n’ont pas la vie facile parce que les règles sont appliquées.

Nourriture et boissons

Certains arrêts – en plus de la pause déjeuner bien sûr – vous permettent d’acheter de la nourriture. Cependant, les boissons chaudes ne sont pas autorisées à bord de l’autobus. Je dirais qu’il vaut mieux manger son goûter en plein air, peut-être en admirant Glencoe…. ce sera certainement mieux

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